Esta nota, como su título indica, ofrece al lector una descripción escueta de los aspectos fundamentales del sistema judicial más influyente y con mayor legitimidad en el mundo: el de los Estados Unidos de América

Organismos jurisdiccionales

Suprema Corte de Justicia (Supreme Court). Se integra por un presidente (chief justice) y por ocho ministros (associate justices). Son nombrados por el presidente de los Estados Unidos, con la aprobación del Senado, con carácter vitalicio (life tenure), aunque pueden ser expulsados por sentencia firme tras un proceso de destitución. Tienen tres jurisdicciones: tribunal de primera instancia (procesos que afecten a embajadores, cónsules y miembros del gabinete), tribunal de apelación (la mayor parte de su actividad, por disputas entre dos o más estados, entre ciudadanos de diferentes estados, etc.), y tribunal de revisión judicial (judicial review) en última instancia (mediante la que puede invalidar por inconstitucionales las leyes del Congreso federal y las de las asambleas legislativas de cada estado, y los actos del gobierno, los de la administración y los de los jueces).

Dos son las vías de acceso a la revisión judicial en la Corte Suprema: auto de avocación (writ of certiorati), en el que la Corte tiene la prerrogativa de conocer o no un asunto, y el recurso de apelación (appeal to the court), en el que la Corte debe hacer la revisión correspondiente. Adicionalmente, la Corte Suprema tiene facultad normativa (rulemaking power), que ocasionalmente le otorga el Congreso, sobre todo, para dictar las normas procesales (rules of procedure) que han de seguir los tribunales inferiores (lower courts).

Los actuales Justices son:

JOHN ROBERTS: nació en Nueva York el 27 de enero de 1955. Tras la muerte de William Rehnquist, el presidente Bush lo nominó como presidente de la Corte Suprema, nominación que fue confirmada por el Senado en 2005. Es Jefe de la Conferencia Judicial de los Estados Unidos y del Centro Judicial Federal.

ANTONIN SCALIA: nació el 11 de marzo de 1936 en Trenton, New Jersey. Es ministro desde 1986.

ANTHONY M. KENNEDY: nació en Sacramento, California, el 23 de julio de 1936. Es ministro desde 1988.

CLARENCE THOMAS: nació en Pinpoint Community, cerca de Savannah, Georgia, el 23 de junio de 1948. Es ministro desde 1991. El segundo ministro afroamericano en la historia de la Corte Suprema.

RUTH BADER GINSBURG: nació en Brooklyn, New York, el 15 de marzo de 1933. Es ministra desde 1993.

STEPHEN G. BREYER: nació el 15 de agosto de 1938, en San Francisco, California. Es ministro desde 1994.

SAMUEL ALITO: nació en Nueva Jersey el 1° de abril de 1950. Es ministro desde enero de 2006.

SONIA SOTOMAYOR: nació en Nueva York el 25 de junio de 1954. Es ministra desde agosto de 2009.

ELENA KAGAN: nació en Nueva York el 28 de abril de 1960. Es ministra desde agosto de 2010.

Entre los principales funcionarios adscritos a la Corte Suprema se encuentran: el Clerk, el Reporter of Decisions, el Librarian, y el Marshal.

  • Clerk: es responsable de todos los aspectos jurisdiccionales; es el vínculo entre los Justices y el mundo jurídico. Con excepción de los argumentos orales, todos los demás asuntos con la Corte son llevados a cabo por su conducto. Entre sus deberes se encuentran: la administración de expedientes; la calendarización de actividades; la propuesta a los ministros de los asuntos que se revisarán en la Corte Suprema; la recepción y registro de mociones y peticiones; la distribución de documentación a los ministros; la evaluación de costos; la preparación del orden del día; la elaboración de un boletín; la notificación a los tribunales inferiores de las decisiones de la Corte; brindar información y asesoría sobre las reglas y procedimientos de la Corte Suprema; administrar el funcionamiento del Electronic Case Filing, que es el sistema maestro que incluye la información sobre los expedientes y promociones. Adicionalmente, cada justice cuenta con el apoyo de cuatro law clerks.
  • Marshal: es responsable de supervisar las operaciones del edificio de la Corte Suprema, incluyendo espacio físico, contrataciones, mantenimiento, nómina y telecomunicaciones. También es responsable del protocolo, y acompaña a los ministros a cada evento formal que se lleva a cabo afuera de la Corte. Coordina asimismo la seguridad del edificio. Asiste a todas las sesiones del Pleno y anuncia la llegada de los ministros con esta fórmula:

    The Honorable, the Chief Justice and the Associate Justices of the Supreme Court of the United States. Oyez! Oyez! Oyez! All persons having business before the Honorable, the Supreme Court of the United States, are admonished to draw. Near and give their attention, for the Court in now sitting. God save the United States and this Honorable Court.

  • Librarian:es el responsable de proveer información e investigación de acuerdo a las necesidades de los ministros y sus equipos. Bajo el Librarian se encuentra el archivo con todas las decisiones adoptadas por el máximo tribunal, incluyendo las transcripciones de los argumentos orales.
  • Reporter of Decisions: es el responsable de la publicación de las decisiones de la Corte Suprema. Antes de publicar alguna sentencia, hacen una revisión exhaustiva de cada borrador.

Cortes de Apelación (Courts of Appeals). Los 94 distritos judiciales están organizados en 12 circuitos regionales, cada uno de los cuales tiene una Corte de Apelación. Existen 12 Cortes de Apelación Regional (Regional Circuit Courts of Appeals), y la 13ª es la Corte de Apelación del Circuito Federal (US Court of Appeals for the Federal Circuit), que tiene competencia nacional para conocer apelaciones en causas especializadas, como las referentes a leyes de patentes y las causas resueltas por la Corte de Comercio Internacional (Court of International Trade) y la Corte de Reclamos Federales (Court of Federal Claims).

Cortes de Distrito (Trial Courts). Con competencia general en el sistema judicial federal. Tienen aptitud para conocer toda clase de causas federales. Hay 94 distritos judiciales federales, que incluyen uno o más en cada estado, el Distrito de Columbia (Washington, D.C.), Puerto Rico y los territorios de ultramar. En cada distrito judicial federal existe una Corte de Quiebras (Bankruptcy Court) que funciona como entidad autónoma. Dentro del Poder Judicial, dos tribunales especiales tienen competencia a nivel nacional sobre cierto tipo de causas: Tribunal de Comercio Internacional (Court of International Trade) y el Tribunal de Reclamos Federales (Court of Federal Claims).

Con ciertas excepciones, los tribunales federales en los Estados Unidos son tribunales de competencia general. Los mismos jueces federales conocen causas en materia civil y penal, disputas de derecho privado y de derecho público, causas relacionadas con sociedades mercantiles y entidades gubernamentales, apelaciones de decisiones de las agencias administrativas, entre otros.

No existen los tribunales constitucionales porque todos los tribunales y jueces federales pueden resolver asuntos en lo referente a la constitucionalidad de las leyes federales.

Las actuaciones ante las Cortes de primera instancia las atiende un juez por sí solo o con un jurado de ciudadanos encargados de la determinación de los hechos. El proceso seguido ante Jurado es una garantía constitucional. Esquemáticamente, se representa de la siguiente manera:

judicial-system

Organismos administrativos

Los principales organismos administrativos establecidos en el seno del sistema de justicia federal son las siguientes:

Conferencia Judicial de los Estados Unidos. Es la entidad que dicta las normas para los tribunales federales a nivel nacional y es portavoz de todo el ramo judicial. El presidente de la Corte Suprema preside a la Conferencia, que se integra por otros 26 juzgadores. La Conferencia desempeña sus funciones a través de Comités (por ejemplo, presupuesto, instalaciones y servicios, ética judicial, gestión procesal, etcétera), que hacen recomendaciones respecto a la política y normatividad en todos los aspectos de la administración judicial federal. A cargo de esta instancia se encuentra la publicación semestral de los plazos empleados por los juzgadores federales para la emisión de sentencias. Dicho estudio revela a los juzgadores que actúan con lentitud.

Oficina Administrativa de los Tribunales Federales. Proporciona una gama extensa de servicios a los tribunales federales en lo relacionado a legislación, finanzas, automatización, dirección, administración y programas de apoyo. Esta oficina está supervisada por la Conferencia Judicial, y tiene la responsabilidad de ejecutar las resoluciones de la Conferencia. Su Titular es nombrado por el presidente de la Corte, y de esta Oficina Administrativa depende el Centro Judicial Federal, que es la agencia dedicada a la investigación y capacitación permanente. Se integra por un Consejo, presidido por el Chief Justice. Sus principales responsabilidades son:

  • Capacitación para jueces federales y empleados de tribunales.
  • Investigación sobre la operación e historia de los tribunales federales.
  • Recomendaciones sobre el funcionamiento de los tribunales federales.

Consejos Judiciales. Existe un Consejo judicial en cada circuito geográfico que supervisa la administración de los tribunales ubicados en ese perímetro. Ahora bien, sus normas administrativas no pueden contravenir las de la Conferencia Judicial.

Finalmente, un organismo independiente es la Sociedad Histórica de la Suprema Corteque se constituyó en 1974 con el propósito de expandir el conocimiento público de la historia y herencia del máximo tribunal.

Alejandro Anaya Huertas. Licenciado en Derecho (UNAM); maestro y doctor en administración pública (INAP). Elabora el Reporte sobre la Magistratura en el Mundo; conduce el programa de televisión “Cine Debate.

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